Οι τόνοι στα Κινέζικα πρωταγωνιστούν και έχουν τη δική τους ξεχωριστή σημασία. Δεν καθορίζουν απλά την προφορά αλλά αλλάζουν και την έννοια των λέξεων.

---

Στην κινέζικη γλώσσα υπάρχουν τέσσερις τονικότητες προφοράς των χαρακτήρων. Αυτό πρακτικά σημαίνει ότι καθένας από τους τέσσερις διαφορετικούς τόνους στην κινέζικη γλώσσα προσδίδει μια διαφορετική έννοια στην ίδια συλλαβή! Στο παρακάτω παράδειγμα βλέπουμε πώς η ίδια συλλαβή μπορεί να έχει τέσσερις διαφορετικές έννοιες, ανάλογα με τον τόνο που παίρνει κάθε φορά:

Πρώτος Τόνος
Για να προφέρουμε τον πρώτο τόνο κρατάμε τη φωνή μας σταθερή σε υψηλή συχνότητα.
妈 mā (μαμά)

Δεύτερος Τόνος
Για να προφέρουμε τον δεύτερο τόνο ξεκινάμε τη φωνή μας από χαμηλή τονικότητα και την ανεβάζουμε σταδιακά. Ο δεύτερος τόνος είναι πολύ εύκολος για εμάς γιατί είναι ο τρόπος που προφέρουμε το «ναι» όταν απαντάμε στο τηλέφωνο.
蟆 má (βάτραχος)

Τρίτος Τόνος
Για να προφέρουμε τον τρίτο τόνο ξεκινάμε τη φωνή μας από μέση τονικότητα, την ρίχνουμε σε χαμηλή και καταλήγει ψηλά όπως ο δεύτερος τόνος.
蚂 mǎ (μυρμήγκι)

Τέταρτος Τόνος
Για να προφέρουμε τον τέταρτο τόνο ξεκινάμε τη φωνή μας από ψηλά και καταλήγουμε γρήγορα και επιτακτικά χαμηλά, όπως όταν χτυπάμε το χέρι μας στο τραπέζι.
唛 mà (σημάδι)